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ハバネロの4倍超! 驚異的な辛さの唐辛子の登場で激辛ブーム到来

世界一辛い唐辛子って?

定期的に大規模なブームが起きる激辛グルメ業界。これまでデスソースなど数々のヒット商品が生み出されてきましたが、最近では激辛食材に意外な“金脈”が発見され、話題を呼んでいるようです。

食べるだけじゃない?“激辛”の意外な利用法

昨年11月に放送された『有吉のお金発見 突撃!カネオくん』(NHK系)では、「“激辛”ブームのお金の秘密」が取り上げられていました。

青山学院大学の平田普三教授は、人が激辛グルメにハマってしまう理由について解説。脳科学の知見によると、辛いものを食べると痛みをやわらげるために脳内でβエンドルフィンというホルモンが分泌されるそう。βエンドルフィンは幸福感を与えてくれる上、“幸せホルモン”の分泌も促すため相乗効果によってさらに幸福感が高まるといいます。

また番組では激辛食材の代表・唐辛子をめぐる“バブル”の歴史も紹介されていました。発端となったのは1994年、メキシコで「ハバネロ」という品種が発見されたこと。ハバネロは当時「世界一辛い唐辛子」としてギネス世界記録に認定され、一躍有名に。日本でもハバネロを使用したスナック菓子「暴君ハバネロ」が、年間3,000万個を出荷するほどの大ヒットを記録しました。

近年は新種を探すだけでなく新たな品種を開発する流れもあり、アメリカでは「キャロライナ・リーパー」が登場。唐辛子の辛さはスコヴィル値という単位で表されるのですが、ハバネロの57万に対してキャロライナ・リーパーは約3倍にあたる164万。種を売り出した際には世界中のマニアから注文が殺到し、1粒で1万円という高値で取引されたそう。

さらに2017年にはイギリスで、スコヴィル値248万という驚異的な辛さの「ドラゴンズブレス」が登場。食べるのが難しいほど辛いドラゴンズブレスは、医療分野で局部麻酔に利用するための研究が進んでいるようです。

激辛食品を様々な角度から取り上げた番組に、ネット上では「激辛にハマる理由って科学的に説明されてるのか!」「唐辛子が麻酔に使われるかもしれないってすごい発想だ」「辛いものを食べると幸せになれるとか、依存症みたいでちょっと怖いな…」と驚きの声が上がっていました。

一番旬なのは? 激辛ブームの現在

その他にも番組では、ストレスを抱えた人が増えると“激辛”がブームになるという仕組みも解説されています。たとえば1980年代半ばに生じた第1次激辛ブームは、バブル全盛期で人々が多忙を極めている時期。エスニック料理がもてはやされた第2次激辛ブームは、バブルが崩壊した1990年代に到来しました。

ちなみに現在は第4次激辛ブームに当たると言われており、唐辛子以外にも様々な激辛食材が注目を集めています。とくに重要なキーワードとなっているのは、中国の四川料理において舌がしびれるような辛みを指す“麻(マー)”。SNSなどでは花椒を使った料理を楽しむ“マー活”が流行しています。

次に覇権を握るのは、一体どんな激辛グルメになるのでしょうか。

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