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指を失っても落馬しても、心まで折れることはない!上野翔の決断/泣ける競馬②

誰も書かなかった“ホースマン”たちの感動秘話! 競馬のすべてを取材してきた平松さとし氏の著書『泣ける競馬』より、騎手、調教師、馬主などなど……競馬に深く関わるホースマンたちの感動エピソードをご紹介します(第2回)。

上野翔の競馬への想いと大きな決断

努力をしてもなかなかそれが結果に結びつかない――

競馬の世界では当たり前のようにあることだが、今回、紹介するジョッキーも、努力の人であり、あるとき、ひとつの大きな決断をしたが、現時点ではまだそれに対する報酬を得たとは言えない。そんな彼のエピソードを紹介していこう。


上野翔は1985年12月23日、熊本県で生を受けた。1歳のときには父・康の仕事の都合で北海道の日高に引っ越し、9つ上の兄、2つ上の姉と共に育てられた。

「父が牧場で働き始めました。僕が物心のついたときには北海道で周囲に馬のいる生活をしていました」

父が独立して上野育成牧場を始めたのは彼がまだ幼稚園児の頃だった。

小学6年生の頃には親の意向で熊本へ送られ、両親とは離れ離れの生活が始まった。

しかし、上野の頭の中から馬がいなくなることはなかった。中学3年のときにJRA競馬学校を受験。合格し、騎手への道を歩み始めた。

「牧場育ちと言っても本格的に馬に乗ったのは競馬学校に入ってから。上手な子に必死で食らいつく毎日でした」

2004年には無事に卒業。栗東・飯田雄三厩舎(りっとう・いいだゆうぞうきゅうしゃ)からデビューを果たした。

「初勝利は8月でした。少なからず焦りがありました」

結果、1年目は2勝に終わった。しかし、2年目は9勝、3年目は12勝と少しずつとはいえ、確実に成績を上げた。

「『この調子ならそれなりにやっていけるかな……』と思いました」

ただ、それはがむしゃらにやっていただけで、将来を見据えていなかったことにすぐ気づかされる。4年目に減量の特典がなくなると、再び闇に迷い込んだ。5年目の08年は1勝しか挙げられずに終わると、それ以降も苦戦の日々が続き、11年はついに年間未勝利のまま1年が過ぎてしまった。

「引退も頭をよぎりました。でも、せっかくなれたジョッキーですから、やれる限りのことはやってみようと考えを改めました」

そこで12年の春には日本を飛び出し、韓国競馬に挑戦してみた。3カ月、かの地に滞在し、先頭でゴールを切ることもあった。

帰国後の夏には北海道で騎乗した。そのとき、関東の調教師から「美浦(みほ)で乗る気はないか?」と声をかけられた。「韓国まで行っていたことを思えば、美浦へ行くのはまったく苦になりませんでした」とすぐに首を縦に振った。

この年の秋から美浦で乗り始めた。そのまま乗り続けると、13年からは障害レースにも活路を求めた。

「最初は山本康志さんに勧められ、石神(深一)さんから馬を回してもらいました」

こうして徐々に関東でのコネクションが増えると、思うところがあった。

「必要としてくれる人たちに恩返しをしたい」

14年1月には正式に拠点を美浦へ移した。

落馬……そして迫られた決断

2014年の秋のことだった。阪神競馬場の障害戦で落馬した上野は左手中指を脱臼骨折した。約3カ月で実戦に復帰すると、それなりに勝つ日もあった。しかし、1年経ち、1年半が過ぎると患部の違和感は徐々に大きくなっていった。

「病院で診てもらうと軟骨がすり減っていると言われました」

徐々に曲がらなくなっていた指に関しても、次のように宣告された。

「このまま乗り続けていたら一生、曲がらなくなる」

商売柄、それは避けなければならなかった。医師に助けを求めると「1年間、休んで治療に専念しないと無理」と言われた。自分の立ち位置を考えると、1年間の休養は死刑宣告されたようなものだと感じた上野は、藁(わら)にもすがる思いで「他に手はありませんか?」と聞いた。すると、思わぬ返事が返ってきた。

「『あとは指を切断するしかありません』と言われました。ただ、同時に『親御さんも悲しむでしょうし、それは勧められません』とも言われました」

しかし、話を聞いたその瞬間から上野の心は決まっていた。

「その二択なら、迷わず切断することを決めました」

16年5月22日のレースに騎乗した後、手術を決行。上野の左手から中指が消えた。

約1カ月半後の7月2日、戦線に戻った上野に待っていたのは厳しい現実だった。

「復帰初戦でいきなり落馬して、病院にUターンしました」

さすがにこのときは凹んだという。

「もう諦めろということなのかとも思いました。でも、トレセンに戻るとすぐに障害練習で乗せてくださる先生(調教師)がいました。ひとつ目の飛越(ひえつ)の際、少しでも怖さを感じたら引退しようかとも考えたけど、飛んでみたら『やっぱり楽しい!』って思えたんです」

たとえ指がなくなっても、乗せてくれる人がいる。応援してくれる人がいる。ならば、まだ乗り続けようと気持ちを新たにした。

「武豊さんやルメールはGⅠで接戦になったりしても全然慌てることなく、乗っていますよね。自分もそんなジョッキーになりたいです。見ている人に『ルメールが障害に乗っているの!?』と思ってもらえるような、そんな騎乗ができるジョッキーになりたいです」

障害を中心に乗っているので、いまでも落馬は茶飯事だ。骨が折れるのも慣れっこだ。それでも心まで折れることはない。中指がなくなったことで唇を嚙むのは「靴ひもを結ぶのに苦労するときくらい」だと言う。

必要としてくれる人のために競馬に乗れるのであれば「自分の指の1本くらい何の問題もありません」と笑う上野の、今後の活躍を期待したい。

平松 さとし

カテゴリ:スキルUP
【著者紹介】平松 さとし(ひらまつ・さとし)
日本大学農獣医学部中退後、専門紙「ケイシュウNEWS」でトラックマンからフリーに。92年ドクターデヴィアスの勝った英国ダービーが海外初G1生観戦。以降、日本馬の遠征を中心に海外取材を行なう。武豊騎手をはじめ、競馬関係者の信頼も厚い。『クリストフ・ルメール 挑戦』(KADOKAWA)など著書多数。

【書籍紹介】『泣ける競馬』(KADOKAWA)

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